En el cerebro es donde el dolor se vuelve extraordinariamente complejo, porque ya no es sólo un fenómeno físico. También intervienen los centros emocionales y cognitivos del cerebro.

La primera parada de la señal de dolor en el cerebro es el tálamo, que consiste en dos estructuras con forma de huevo -una en cada hemisferio del cerebro- que se sitúan justo encima del tronco cerebral. Actúan como una caja de conexiones o una estación de conmutación, dirigiendo la información sensorial a todas las demás partes del cerebro, concretamente a la corteza somatosensorial, el hipocampo y el hipotálamo.

La corteza somatosensorial, la región de las sensaciones físicas, es una banda de neuronas en el cerebro que va de oreja a oreja en la parte superior del cerebro. Esta región procesa toda la información sensorial entrante, no sólo las señales de dolor.

Las diferentes áreas del córtex corresponden a diferentes zonas del cuerpo, así como a diferentes tipos de información. Así es como se sabe dónde se está lesionado y el tipo de lesión, como el ardor, el corte, la picadura o cualquier otro tipo de dolor.

El sistema límbico, por otro lado, es donde el cerebro procesa las emociones. La reacción emocional inicial de una persona al dolor puede ser obvia; la persona puede gritar, saltar o simplemente encogerse de hombros. Se podría pensar que se trata de una medida objetiva de la gravedad del dolor, pero las experiencias dolorosas previas de un individuo pueden afectar a la percepción del dolor.

El segundo trabajo del sistema límbico es regular las hormonas endocrinas y los nervios autónomos. Eso significa que las señales de dolor recibidas por el sistema límbico pueden acabar afectando a tu ritmo cardíaco y a tu respiración. Puede provocar agitación o cansancio, mareos o náuseas, ansiedad o enfado. Pero a través del control de la frecuencia cardíaca, también controla el flujo sanguíneo, que envía al lugar de la lesión sustancias químicas que suprimen el dolor y factores que reparan los tejidos, ayudando a iniciar el proceso de curación.

La tercera función esencial del sistema límbico es la formación de recuerdos, de todo tipo, no sólo de dolor. Pero los recuerdos del dolor pueden ser importantes. Así aprendemos que el fuego nos quema y los cuchillos nos cortan. Aunque esos recuerdos de dolor pueden hacernos algún daño -como ponernos ansiosos en el dentista-, en general, existen para mantenernos alejados del peligro.

■ Nuestros sentimientos y recuerdos de dolor interactúan con la tercera región del cerebro: el córtex frontal. Esencialmente, aquí es donde tienen lugar el pensamiento y el aprendizaje. El modo en que piensas en el dolor controla la cantidad de dolor que esperas sentir en una situación determinada, así como lo que haces al respecto. De este modo, tu córtex frontal puede aumentar o disminuir tu respuesta al dolor.

Estas y otras muchas características únicas de tu fisiología y personalidad -desde tu capacidad de atención hasta tu salud general- pueden afectar al modo en que tu cerebro procesa el dolor. Es un proceso increíblemente complicado e individual.

El dolor es una experiencia muy real. No es algo imaginario, ni «algo que esté en tu cabeza», aunque ahora sabemos que tu mente tiene mucho más que ver con tu dolor de lo que crees. No hay forma de separar el daño tisular que causa el dolor de la experiencia cerebral del mismo.

■ El dolor -al menos el agudo- es esencial para nuestra supervivencia. Las personas que son incapaces de sentir dolor como la mayoría de nosotros revelan los problemas reales de una vida sin dolor. Tienen muchas lesiones que se producen porque no saben que están heridos.